今日大部分在淡水居住、生活的人們,多住在鋼筋混凝土為主要建材所築之透天厝、公寓或大樓,它們的高度與密度,從八里望去,彷彿一座拔地而起的大城市。
然而淡水的臨岸並非一塊完整的平地,而是由五座小山崙(俗稱的五虎崗)與其間的低地所構成。一棟房子要穩固,首重地基,現代建築工程面對淡水高低不平的建築基地時,使用機具就能很容易地將其推平、興建,然而在機具尚未發明普及的時代,人們又是如何在淡水這塊地上蓋房子呢?蓋出來的房屋,又形成怎麼樣與現代水泥叢林完全不一樣的景觀呢?可以到重建街走一走。
重建街是淡水第一條老街,但「重建街」其實是二戰之後才有的命名。根據相關研究指出,早期的重建街依照不同的發展階段,大致可分為三個部分:「九崁」是福佑宮後方崎仔頂最早形成的一段街道,傳說這裏最初有九間店面而得名,當九崁街隨著交易、人口的興盛而發展到一定程度後,又往山坡上繼續發展而出現「協興」、「元吉」兩段,這也是協元里名稱的由來。除了九崁段、協興段與元吉段以外,重建街更發展出數條平行、垂直的大小街巷,例如:米市仔街、三層厝,
就是今清水街北段與三民街,現在看來雖有點冷清,但可想像在清代時,這裏已經是十分繁榮的地方。
從福佑宮左側小巷進入,沿著蜿蜒的石階梯緩緩向上行走,這是重建街自古至今不變的入口意 象。重建 街、清水街由於位處於地勢較高的小山丘上,過去的人們便將此處稱為「崎仔頂」,「崎」字在閩南語中即表示地勢陡峭之地。地型的多變除了反映在地方的命名外,也體現於這裏的民居建築上,目前街道兩側還保有一些傳統工法營建的街屋,是進一步了解早期淡水民居建築的重要線索。
現為「香草街屋」的重建街14號百年古蹟街屋,從街道上觀察會注意到下面的地基是傾斜的,在缺乏現代機具的情形下,他們採用石材以階梯狀填滿下凹處,以作為房屋基礎,此舉使得室內呈現一階一階向上的景觀,從 14 號街屋外側斑駁的牆面上,正好可以看到這種特別的構造。而有了觀看14號街屋的經驗,我們接著可以發現街上的其他老街屋,也有類似這樣的房屋特色,例如重建街 16 號、清水街 115 號街屋等。這種克服地勢的方法並不破壞土地原有的樣貌,可說是人與環境和睦相依的表現。
除了特殊的階梯狀地面外,淡水街屋使用的建材也値得注意;重建街上最早的清代街屋,主要以石材為其基礎,再以清水紅磚、土埆磚並使用平砌、斗砌等工法作牆壁、屋身,搭上木樑、桷木之後,以瓦片覆蓋屋頂,屋頂則常見兩坡頂。此時期也多為一層樓、狹長型的街屋;日本時代以後,屋身仍多以紅磚與木材構成,然而受到日本人引入的建築文化影響,洗石子、水泥等建材與工法開始被人們使用,新建的二、三層樓街屋更開始櫛比鱗次地出現。
而由於人口的增加與商業的發達,淡水這個小鎮從清代的一、兩條街,逐漸繁衍成放眼望去皆為屋舍的風景,不過大多數的街屋建得不高,因此淡水地勢起伏的特色,並未消失殆盡,瀏覽早期的照片,可以使人遙想孩童在四通八達的石階梯間上下跑跳嬉戲,文人墨客在街屋外眺望觀音山與淡水河,沿山勢而建的屋子,這些形成如山城一般的景致。
街道空間與營造技術快速變遷,今天淡水的街道景觀已經與黑白照片中的樣子大相逕庭,但藉著保留下來的老街屋,仍可以回頭去了解早期闢地建屋的時代,人們是如何與環境和諧共處的。老街屋代表的不僅僅是歷史、時代與記憶,更是先人生活智慧的藏寶庫。